Произвольно сокращающаяся мышца по виду похожа на группу параллельных волокнистых пучков, собранных вместе. Самыми малыми из этих волокон — и основными рабочими единицами мышцы — являются нити актина и миозина, такие тонкие, что их можно рассмотреть только с помощью электронного микроскопа. Они состоят из белка, и их иногда называют сократительными белками. Мышца укорачивается, когда нити миозина и актина притягиваются друг к другу по длине.
Эти нити собираются в пучки, называемые миофибриллами. Миофибриллы далее собираются в пучки, называемые мышечными волокнами.